Insetos provavelmente sentem dor, com grandes implicações para a forma como os tratamos, diz estudo

Várias linhas de evidência sugerem que o sistema nervoso central dos insetos processa a dor de uma maneira muito mais parecida com nós do que qualquer um está disposto a admitir.

Os cientistas já realizaram o que hoje consideramos experimentos horríveis em animais por curiosidade. Hoje em dia, os estudos em vertebrados precisam ir a comitês de ética para mostrar que o valor da pesquisa supera qualquer dano aos sujeitos, mesmo que nem todos concordem sobre onde traçar a linha. Cefalópodes, como polvos e lulas, estão começando a ganhar a mesma proteção.

Os insetos, por outro lado, são geralmente tratados como um jogo justo. Os pesquisadores de moscas-das-frutas não são colocados nos mesmos padrões daqueles que trabalham com camundongos, muito menos macacos. A justificativa – que os insetos não sentem dor como os animais “superiores” – é contestada por um novo artigo publicado na revista Proceedings of the Royal Society B.

Os autores observam que a questão não foi muito pesquisada, possivelmente porque as pessoas têm medo da possível resposta.

Na linguagem dos neurocientistas, a nocicepção é a codificação do sistema nervoso de estímulos prejudiciais ou desagradáveis, como temperaturas extremas, pressão ou ataque químico intenso. Os animais (insetos incluídos) respondem a esses sinais para limitar os danos aos seus corpos que podem impedir sua sobrevivência. O que se discute é se os insetos sentem dor através do sistema nervoso central ou se a resposta é localizada, por exemplo, em um membro ferido.

Afinal, os insetos têm um sistema nervoso central muito menos sofisticado do que os mamíferos, com apenas uma pequena fração das células cerebrais dedicadas ao processamento de tais informações. Em particular, eles não possuem os receptores opióides tão cruciais para o controle da dor em nossos próprios cérebros. No entanto, a estudante de doutorado da Queen Mary University, Matilida Gibbons, e os co-autores argumentam que isso não significa que não tenham versões mais simples da mesma capacidade.

A nocicepção está intimamente relacionada à dor, mas não são a mesma coisa. Às vezes, nossos corpos podem modular a dor sem alterar os reflexos nociceptivos, principalmente em emergências, quando muita dor pode nos distrair do que precisamos fazer. A dor vem depois, obrigando-nos a não usar um membro lesionado, por exemplo. Curiosamente, o inverso também foi observado com a nocicepção aumentada sem alterar os níveis de dor.

Insetos provavelmente sentem dor, com grandes implicações para a forma como os tratamos, diz estudo
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No entanto, não temos uma compreensão de como a nocicepção e a dor estão relacionadas em insetos, então os autores exploram a capacidade dos insetos de controlar a nocicepção, o que eles consideram indicativo, se não prova.

“O trabalho comportamental mostra que os insetos podem modular o comportamento nocifensivo. Essa modulação é, pelo menos em parte, controlada pelo sistema nervoso central, uma vez que a informação que medeia essa priorização é processada pelo cérebro”, aponta o artigo.

Os autores identificam neuropeptídeos específicos produzidos em insetos durante eventos traumáticos que podem atuar como supressores da dor, semelhante ao papel desempenhado pelos opiáceos em humanos.

Evidência adicional é como os insetos, como outros animais, podem se tornar sensíveis a ameaças específicas. Se as moscas-da-fruta são repetidamente expostas a altas temperaturas, elas começam a responder mais rapidamente quando o calor é aplicado. Algumas das moléculas envolvidas nesta sensibilização são as mesmas observadas em humanos. Caminhos para o envio de mensagens nociceptivas para o cérebro também foram identificados.

Mesmo um dos comportamentos de insetos mais famosos – o canibalismo sexual do louva-a-deus feminino – pode esclarecer a questão. Infamemente, os louva-a-deus machos respondem a ter suas cabeças mastigadas acasalando-se com mais força. Para fazer isso, o macho deve suprimir sua resposta típica ao ataque.

“Essa evidência foi sugerida para indicar a ausência de dor em insetos”, observa o artigo. “No entanto, é mais provável que demonstre que os insetos podem priorizar outras necessidades comportamentais e reduzir o comportamento nocifensivo em determinados contextos”. Isso, por sua vez, aponta para uma resposta centralizada, que por sua vez torna as sensações de dor mais plausíveis, não menos.

Ainda não sabemos como a dor é processada no cérebro do inseto, se for, mas isso é menos importante do que descobrir nossa resposta, se for verdade. Se descobrirmos que os insetos sentem dor, podemos continuar a tratá-los como fazemos?